James Oatway

Brian Gitta (til v.) og Shafik Sitto har vært sentrale i utviklingen av det nye diagnoseinstrumentet. Foto: Sofi Lundin

Foto: James Oatway

De tester malaria med lysstråle

Et instrument som tester for malaria uten å ta blodprøve – og gir prøvesvar på to minutter. Det er oppfinnelsen gjort av en gruppe ugandiske studenter.

Av Sofi Lundin Sist oppdatert: 17.12.2018 07.42.57

På kontoret til firmaet Think IT i bydelen Ntinda i Kampala står oppfinnelsen som allerede har fått betydelig internasjonal oppmerksomhet. Prototypen ble utviklet for fire år siden.

– Ideen ble født da vi fortsatt var unge studenter ved Makerere-universitetet. Da ante vi ikke hvor stort det kom til å bli, sier Brian Gitta (26).

Alt begynte med en vennegjeng som ønsket å utvikle noe samfunnsnyttig. De satte seg fore å forbedre diagnostiseringen av malaria, den mest dødbringende sykdommen i Uganda. Barn og gravide kvinner er mest sårbare for smitten som spres via malariamyggens parasitter.

– Vi har alle vært alvorlig syke med malaria og vet hvordan sykdommen kan sette livet på vent. Med oppfinnelsen kan vi hjelpe mange og forhåpentligvis gjøre en forskjell, sier Gitta som er utdannet innen informasjonsteknologi og leder prosjektet.

Sikret seg gjev pris

I juni sikret han og kollegaene seg den prestisjefylte innovasjonsprisen Royal Academy of Engineering Africa. Premiesummen er på 124 millioner shilling (rundt 280 000 kr), og de er de yngste vinnerne av den noensinne.

– Matibabu er en banebrytende oppfinnelse. Det er det perfekte eksemplet på hvordan ingeniørarbeid er nøkkelen til utvikling, sa jurymedlem Rebecca Enonchong da prisvinneren ble utropt.

«Matibabu», som betyr behandling på swahili, bruker en stråle av rødt lys for å måle farge, form og konsentrasjon av røde blodlegemer som påvirkes av malariaparasitter. Instrumentet kobles til en laptop eller smarttelefon. Via en app får brukeren den informasjonen han eller hun ønsker.

Kan brukes av alle

Det fine med lysstråle-oppfinnelsen er at den kan brukes av alle, ikke bare helsepersonell. I tillegg gir den prøvesvar på under to minutter. Det er lite sammenlignet med dagens blodprøvetaking, som tar om lag 30 minutter – og hvor prøvene deretter må sendes til et laboratorium for analyse.

Foreløpige tester tyder på at Matibabu angir positiv utslag på malaria med 80 prosent sikkerhet.

Den globale innsatsen mot malaria, finansiert av internasjonal bistand, har forhindret rundt 6,2 millioner dødsfall siden 2001, ifølge FN. Men fortsatt utgjør malaria-parasitten en dødelig trussel.

I Uganda tar sykdommen i gjennomsnitt 200 liv hver dag, og de fleste er små barn. På verdensbasis smittes rundt 200 millioner mennesker hvert år, og dødstallet ligger rundt 400 000 per år. Over 90 prosent av de smittede bor i Afrika Sør for Sahara.

Testes ut på 300 pasienter

Teamet bak Matibabu har utdannelse innen data- og informasjonsteknologi, business og elektronikk fra Makarere-universitetet. Sammen har de utviklet fem ulike prototyper og produktet er fortsatt ikke ferdigutviklet.

For tida er helseeksperter ved Mulago-sykehuset i Kampala i gang med å teste ut instrumentet på 300 pasienter. Gerald Mboowa er en av sykehusets laboratoriespesialister. Han mener instrumentet er svært nyttig.

– Verktøyet har potensial til å revolusjonere diagnostiseringen av malaria, sier han.

Teamet bak innovasjonen ser seg ikke ferdig med produktet med det første.

– Det har vært noen krevende år. Prosessen har vært både tidskrevende og dyr. Vi har utviklet flere prototyper og mange forsøk har mislykkes. Siden det er et medisinsk produkt får det ikke finnes rom for feil og mangler. Det holder ikke med at teknologien fungerer, det må være grundig dokumentert, sier Gitta.

Bryter med folks vaner

En av de store utfordringene er å skape tillit til produktet blant helsepersonell og lokalbefolkningen.

– Folk er vant ved at en malariatest innebærer blodprøve. Vi har opplevd flere ganger at pasienten ikke stoler på prøvesvaret til Matibabu siden den bruker ny teknologi. For å gjøre folk vant ved produktet har vi gjort den istand til å teste på vanlig måte, via blodprøve. Forskjellen er at resultatet vises på to minutter, sier han.

Produksjonsprisen er et annet stort dilemma som de prøver å løse. I dag koster hver Matibabu over tusen dollar å produsere, så det er ennå en lang vei å gå, erkjenner prosjektlederen.

– Målet er å få ned prisen på det ferdige produktet til rundt 100 dollar, som vi mener er et slags tak for hva sykehus og klinikker kan betale, sier han. 

Publisert: 17.12.2018 07.42.57 Sist oppdatert: 17.12.2018 07.42.57